《科學小知識》荷爾蒙作祟 長期壓力恐傷記憶力

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長期身處壓力下,恐致記憶力退化加劇。美國愛荷華大學團隊日前發表於《神經科學期刊》的研究指出,神經細胞若長期暴露於俗稱「壓力荷爾蒙」的皮質醇環境下,會造成腦部神經細胞間的連接點「突觸」結構受損,這可能是記憶力隨年齡增長而退化的的原因之一。 皮質醇與腎上腺素都屬「壓力荷爾蒙」,係於生物面臨生存威脅時大量分泌,可瞬間提高血糖及血壓,幫助生物應付周遭環境變化、抵抗掠食者或逃走。皮質醇在短時間內分泌雖能保命,但若長期身處壓力之下,反會造成皮質醇過度分泌,美國醫學重鎮梅約中心曾發表研究指出,體內皮質醇過量與體重增加、高血壓、消化問題、焦慮及憂鬱有關。 事實上,壓力荷爾蒙的分泌也有助於形成對受傷或恐懼的記憶,未來類似狀況發生時,生物就會立刻啟動防禦或逃走的機制;但愛荷華大學團隊發現,皮質醇過度分泌,會造成大腦「前額葉皮質區」突觸的「樹突棘」部位萎縮、受損,破壞學習等短期記憶功能。

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↑美國研究發現,長期身處壓力下,會破壞神經細胞連接處的「樹突棘」部位,造成短期記憶功能受損。研究人員比對4個月大的「年輕鼠」及21個月大的「年長鼠」血液中皮質醇濃度,並讓實驗鼠學走迷宮,測試其短期記憶力;結果發現,體內皮質醇濃度低的年長鼠,記憶喪失的狀況較輕微,而不斷受壓力刺激、或人工施打皮質醇的年輕鼠,其記憶功能受損及樹突棘萎縮的情形,都與年長鼠相似。 愛荷華大學心理學助理教授傑森瑞德利推論,年紀越長,遭遇的壓力狀況越多,神經細胞接觸皮質醇的機會也越多,因此年長者普遍有記憶退化的情形;而每個人記憶退化的程度不同,係因承受的壓力不同所致,因此體內壓力荷爾蒙濃度,或可作為評估是否為失智高危險群的指標之一。 加州大學柏克萊分校團隊發表於《分子精神病學》期刊的研究則顯示,體內壓力荷爾蒙濃度較高者,其腦部與記憶有關的「海馬迴」深處之「齒狀迴」部位,會出現「寡樹突膠細胞」增生的情形,儘管寡樹突膠細胞能輔助神經細胞,讓神經訊號的傳遞更快速、穩定,但此類細胞增生同時會減少齒狀迴的神經細胞增生,長期恐致記憶功能受損。